Los años 80: Llega el salvador, Reggie Miller

Bob Leonard fue reemplazado en 1980 por Jack McKinney, el primero de los muchos entrenadores en esta década de los 80. Bajo el mandato de McKinney, los Pacers tuvieron la primera marca ganadora en la era NBA (40-38). McKinney fue nombrado el entrenador del año en 1981.

Uno de los hechos mas importantes en la temporada 1982-83 fue la elección en el draft de Clark Kellogg. En su año “rookie” promedió 20.1 puntos y 10.6 rebotes. Kellogg perteneció a los Pacers durante 5 años hasta que una lesión crónica en su rodilla le hizo acabar con su carrera. Durante esos años promedió 18.9 puntos y 9.6 rebotes. Kellogg tuvo una segunda carrera en los Pacers como locutor.

En la primavera de 1983 tuvo un récord de 20-62, la peor en sus 7 años en la NBA. El principal propietario Sam Nassi y el presidente del equipo Frank Mariani vendieron el equipo a unos empresarios con bastante dinero quienes movieron el equipo a la costa Este. Herb y Melvin Simon pertenecientes a las empresas Simon Property Group and Melvin Simon & Associates dieron un paso hacia delante para convencer al alcalde Bill Hudnut de mantener al equipo en Indiana.

Jack McKinney fue libreado de su contrato con los Pacers en la liga de 1983-84, y uno de sus asistentes se hizo con el equipo, George Irvine. Se terminó la liga con una marca de 22-60 incluyendo una racha de 12 partidos consecutivos perdiendo. Jack Ramsey tomó el equipo en la temporada 1986-87 mejorando lo suficiente para hacer su primera paración en PO desde 1981. Ramsey dimitió después de perder los primeros 7 partidos de la siguiente liga y fue reemplazado por Dick Versace.

Durante la segunda mitad de los 80, 4 jugadores vinieron los cuales demostrarían ser muy valiosos. Wayman Tisdale fue la segunda elección del draft (por detras de Patrick Ewing) en 1985. Integró parte del segundo equipo de los Rokkies anotando 14.6 puntos por partido. Fue traspasado, junto a una elección del draft, en 1989 a los Sacramento Kings. En 1986, Chuck “The Rifleman” (el fusilero) Person fue elegido en el draft. Se proclamó Rokkie del año promediando 18.8 puntos, 8.3 rebotes y 3.6 asistencias por partido. Lideró a los Pacers en anotación durante sus 3 primeros años. En la temporada 1991-92, su última liga como Pacers, se convirtió en el jugador franquicia con mayor anotación (superado más tarde por Reggie Miller). Ese verano fue traspasado a los Minnesota Timberwolves.

Reggie Miller llegó a los Pacers tras ser elegido en el puesto 11º en el draft de 1987. Esta elección fue muy criticado por los ciudadanos de Indiana, ya que querían al jugador Steve Alford procedente de la universidad de Indiana. Miller es actualmente el mayor anotador de la franquicia, también se encuentra entre los mejores tiradores de 3 en la historia de la NBA. Miller fue artífice de la primera aparición en una final de la NBA.

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